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Amérique du Nord était peuplée
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Grâce à l’ancien ADN d’un nourrisson de six semaines, les scientifiques ont une toute nouvelle compréhension de la manière et de qui a peuplé l’Amérique du Nord. 

Dans un article publié dans Nature , des chercheurs ont révélé de nouvelles informations surprenantes, qui ont engendré différentes théories sur la façon dont le Nouveau Monde a été peuplé. En fait, ils ont découvert une toute nouvelle population de personnes auparavant inconnues, les anciens Beringiens.

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«Nous ne savions pas que cette population existait», a déclaré Ben Potter, l’un des principaux auteurs de l’étude et professeur d’anthropologie à l’Université d’Alaska à Fairbanks. «Ces données fournissent également la première preuve directe de la première population amérindienne fondatrice, qui jette un nouvel éclairage sur la façon dont ces premières populations migraient et s’établissaient à travers l’Amérique du Nord.

En 2013, Potter et ses élèves ont découvert les restes de deux bébés humains, que l’on pense être liés, à la rivière Upward Sun (USR) dans l’intérieur de l’Alaska. L’équipe de Potter travaillait sur le site depuis plus d’une décennie et s’attendait à ce que l’ADN corresponde à celui des autres populations amérindiennes du nord, mais ils allaient être surpris. L’enfant plus âgé, nommé Xach’itee’aanenh T’eede Gaay (Sunrise Girl-Child) par la communauté indigène locale, a fourni une vision sans précédent sur la génétique de ces anciens colons et le plus ancien profil génétique complet d’un humain du Nouveau Monde.

Une illustration du camp Upward Sun River dans ce qui est maintenant l’intérieur de l’Alaska. (Illustration: Eric S. Carlson en collaboration avec Ben A. Potter)

Les scientifiques ont pu examiner son ADN et établir des liens entre les peuples anciens et comment ils sont liés les uns aux autres. Comme il vivait il y a environ 11 500 ans, son ADN est un outil très précieux pour comprendre les anciennes tribus dont les Nord-Américains modernes proviennent.

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Bien que l’on sache que les gens de Sibérie ont traversé un pont terrestre connu sous le nom de Béringie à la fin de la dernière période glaciaire et ont été les premiers à s’installer en Amérique du Nord, les scientifiques n’étaient pas certains s’il s’agissait d’une migration d’une seule population ou de plusieurs venues par vagues. C’est ce qui rend l’ADN de Sunrise Girl-Child si intéressant. 

L’analyse génétique démontre qu’un seul groupe ancestral amérindien s’est séparé des Asiatiques de l’Est il y a environ 35 000 ans. Ce groupe s’est ensuite à nouveau divisé en deux il y a environ 20 000 ans – une population étant les anciens Beringiens et l’autre étant les ancêtres de tous les Amérindiens.

Image crédit : Ben Potter

Et bien qu’ils ne puissent pas déterminer si la scission s’est produite juste avant ou juste après l’entrée en Amérique du Nord, il est clair que les Amérindiens ancestraux ont continué à avancer vers le sud, laissant les anciens Beringiens derrière eux.

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«Il serait difficile d’exagérer l’importance de ce peuple nouvellement révélé pour notre compréhension de la façon dont les populations anciennes sont venues habiter les Amériques», a déclaré Potter. «Ces nouvelles informations nous permettront d’avoir une image plus précise de la préhistoire amérindienne. C’est nettement plus complexe que nous ne le pensions.

(Photo UAF avec l’aimable autorisation de Ben Potter)

Les membres de l’équipe de terrain d’archéologie regardent Ben Potter et Josh Reuther, professeurs de l’Université d’Alaska Fairbanks, creuser sur le site de Upward Sun River.