Comète comète 46P / Wirtanen : le 16 décembre, préparez-vous à la comète la plus brillante de l’année

Il est prévu que la comète 46P / Wirtanen passe le plus près de la Terre le 16 décembre. Cette comète est la plus brillante des comètes dans le ciel nocturne. Bien que théoriquement visible à l’œil nu maintenant, cette comète n’est pas facilement visible à l’œil. ( voir une collection de photos ici ) Les astronomes l’ont capturée à l’aide de télescopes et de jumelles. Vous pouvez mieux l’observer depuis un endroit sombre.

Début décembre, des observateurs du monde entier ont révélé que la Comète 46P / Wirtanen était, en théorie, assez brillante pour être visible de près. Mais la faible lumière réfléchie par la comète est répartie sur une grande atmosphère cométaire.

Vous chercherez donc quelque chose de large, diffus et sombre.

Cette comète apparaît devant les mêmes étoiles que celles observées dans l’hémisphère Nord et dans l’hémisphère Sud. Mais, comme toujours, votre orientation sur ces étoiles est différente de celle de la Terre. Où devriez-vous regarder selon la date? Regardez les graphiques ci-dessous.

Vous pouvez définir votre position sur ce site: page de la comète Wirtanen TheSkyLive.

Voici une vue de l’hémisphère Nord montrant la nuit du 15 décembre 2018, quand la comète sera la plus proche. Orientez-vous vers l’est peu de temps après la tombée de la nuit. Notez que la comète est approximativement sur une ligne entre l’étoile brillante Aldebaran, dans la face en forme de V du taureau en Taureau, et le groupe d’étoiles des Pléiades. Illustration d’Eddie Irizarry utilisant Stellarium.

Depuis l’hémisphère Sud de la Terre, vous trouverez la comète contre les mêmes étoiles et constellations, mais l’orientation sera différente. Cette carte est pour le 16 décembre 2018, quand la comète est la plus proche, comme on la voit d’Adélaïde, en Australie. Faites face au nord-est après la tombée de la nuit. Notez que la comète est approximativement sur une ligne entre l’étoile brillante Aldebaran et le groupe d’étoiles des Pléiades. Graphique via  AstroBlog de Ian Musgrave , qui contient davantage d’informations pour les téléspectateurs de l’hémisphère Sud qui veulent voir la comète.

Le parcours de la comète 46P jusqu’en décembre 2018. Les numéros indiquent les dates auxquelles la comète apparaîtra à ces endroits pour l’Amérique du nord. Graphique via SkyandTelescope.com.

La comète s’approche encore, elle devient donc plus brillante. Elle devrait être la plus brillante vers le 16 décembre, quand elle passera le plus près de la Terre, dans un rayon de 12 millions de km. À ce moment-là, sa magnitude visuelle devrait être d’environ 3.@astropicsdaily  sur Instagram).

Si la comète était une source ponctuelle, comme une étoile, elle aurait une luminosité moyenne! Mais comme il s’agit d’un astre diffus et qu’il y aura la lune presque pleine du 16 décembre, son observation sera difficile.

Cette image composite montre la taille de l’extension de l’atmosphère de la comète Wirtanen début décembre par rapport à la taille d’une pleine lune dans notre ciel. La luminosité de la comète est répartie sur cette vaste zone et c’est pour cette raison qu’elle est si difficile à voir. Image via Brian D. Ottum (@astropicsdaily sur Instagram).

Lorsque vous voyez 46P / Wirtanen, prenez en compte les queues des comètes. En raison de l’orientation spatiale de la Terre et de Wirtanen quand la comète est proche, la queue des ions sera derrière la comète et ne sera pas visible du point de vue de la Terre. Jusqu’à présent, nous n’avons pas vu beaucoup la queue de cette comète, mais cela pourrait changer. Elle pourrait développer une légère queue incurvée dans les prochains jours. Dans ce cas, il sera certainement plus facile de la voir en astrophotographie qu’à l’œil nu.

L’observation minutieuse de la comète, comme avec un petit télescope, devrait vous permettre de percevoir son mouvement par rapport aux étoiles, sur une période d’environ 30 minutes. La vidéo ci-dessous, de Tom Wildoner, vous montre le mouvement de la comète.

D’après les astronomes de l’Université du Maryland, ce passage de la comète Wirtanen près de la Terre sera la dixième approche la plus proche d’une comète des temps modernes.

L’approche de la comète Wirtanen le 16 décembre 2018 aura lieu moins de 4 jours après le périhélie de la comète, ou le point le plus proche du soleil. Comme les comètes sont de plus en plus actives à mesure qu’elles se rapprochent du soleil qui les relie en orbite, on peut s’attendre à ce que cette comète soit proche de sa luminosité maximale. Elle peut être visible à l’oeil nu depuis un endroit sombre. Image via l’Université du Maryland.